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英国出版动态(49):预测中的艺术与科学

《深圳特区报·读与思周刊·预测中的艺术与科学

书名:《信号与噪音》(The Signal and the Noise)
作者:纳特•希尔弗(Nate Silver)
出版社:Allen Lane
出版时间:2012年9月

新年伊始,到处可以看到类似“2013年十大预言”、“2013年十大趋势”的新闻标题,各种专家媒体纷纷推出对政治局势、经济前景、行业发展、楼市涨跌、甚至陨石撞地球的预测。这其中有多少是把臆测当事实、毫无依据却依然言之凿凿的“预测”呢?

现实情况是在各路媒体上,预测未来的“专家”们,越爱把话说满的,就越受欢迎,虽然研究已经表明,这些人的预测,听起来痛快,准确度却往往低于那些给自己的预测加上许多条件的人。也许人类的天性就是对不确定性怀有恐惧,对未来的预测,如果说得确定程度越高,听众就越喜欢。美国一位统计专家纳特•西尔弗(Nate Silver)的新书《信号与噪音》(The Signal and the Noise)却在试图说服读者,只有接受现实中的不确定性,才能让预测变得更为准确。

西尔弗是学经济出身,但一直对数学和统计感兴趣,2003年左右,他对自己的经济咨询师工作感到厌倦,开始设计一套预测美国职业棒球大联盟中球员表现的系统,很受欢迎。从2007年开始,他对美国选举中的各种民意调查统计和结果预测发生了兴趣,试图建立一套类似的系统,用统计学方法预测选举结果。他建立了一个名为“538”的网站发表自己的预测结果,这个数字正是美国大选中选举人团的总票数,用以表明网站的用意。让他名声大噪的是2008年的美国总统大选,他采用自己的独特方法,在50个州中,预测对了49个州的投票结果。2010年“538”并入了《纽约时报》网站,他成了《纽约时报》的政治事务统计师和评论员。2012年美国总统大选是一场十分激烈的角逐,结果难以预料,西尔弗采用不断得到的新数据更新预测模型,在11月6日大选投票日发表的预测中,宣布奥巴马赢得大选的可能性高达90.9%,不仅如此,他还预测了每个州的胜负,结果全部准确。

西尔弗的这本新书2012年9月出版,立刻成为畅销书。此书的副题为《预测的艺术与科学》(The Art of Science of Prediction),不过这并不是一本“教你如何预测未来”的励志型图书,相反作者对于“预测”的态度是非常谦卑的。这其实也是这本书的主旨:越是能意识到自己带有偏见,越是勇于承认错误,你的预测就越会接近成功。

本书的前半部讨论的是在各个领域中,预测未来的难易程度,比如在天气预报和选举结果上,预测工作就相对容易,而地震预测则困难得多,因为许多异常的地质活动并不伴随地震的发生,也就是书名中所说的“噪音”太大。作者指出,虽然现在流行“大数据”概念,但是许多人因此陷入一种误区,认为数据的增多必然导致预测的准确度的加强,即“让数据自己说话”。其实在不断增加的数据中,哪些是“信号”、哪些是“噪音”,还是需要人来认知和判断,不可以轻信任何数据模型。

本书的后半部就是在讨论如何在数据面前加强判断能力,作者所推崇的是贝斯定理(Bayes’ theorem),由十八世纪英国数学家托马斯•贝斯(Thomas Bayes)提出。这是一种基于概率的思考方式,首先必须承认自己对未来的预测不可能是完全准确的,必然带有一定程度的倾向性和错误,然后用事实证据来测试预测的可靠性,不断调整预测,这样才能一点点地接近事实,也就是说预测的概率越来越准确。作者指出这种方法在医学科研中已经广为应用,完全应该扩充到经济、政治和生活领域中来。

这本书立意独特,资料丰富,书中带有许多生动的例子来说明问题。你并不需要相信他的每个观点,但是对任何预测都以存疑心态对待,不要高估自己的预测能力,确实是一种值得赞赏的良好心态和处事办法。

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