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英国新书介绍 #40 (2010年3月23日) Newton and the Counterfeiter

2010-03-13. Newton And The Counterfeiter, Thomas Levenson

Newton and the Counterfeiter

作者 Thomas Levenson
出版社 Faber & Faber (精装本2009年8月20日出版)
定价 £20.00
页数 336页
ISBN 978-0571229925

提起牛顿,大家都知道他是一位伟大的数学家和物理学家,但是不为许多人所知的是,牛顿还做了27年的英国皇家铸币厂的总管(Warden of the Royal Mint)。在任期间,在与伪币制造者的斗争中,牛顿积极参与搜集证据、使用卧底、拷问犯人,成为一名严厉的罪犯侦缉者。

17世纪末期,英国面临着了一场货币危机,市场上充斥着伪币劣币,白银走私盛行。当时英国有两套银币,一套由手工打制,很容易被人削刮,结果银币越来越轻,另一套由机器压制,较难仿制。当时的财相 Lowndes 在咨询了社会贤达(其中包括已经功成名就的牛顿)之后,采纳了重铸银币的建议,并于1696年把牛顿从剑桥三一学院请到伦敦,主持皇家铸币厂。

牛顿很快接手了重铸新币工作,他认真研究了铸币的过程,运用多年科学研究中养成的分析和观察能力,改进铸币流程,大大提高了流水线的效率,在他的监督下,原来估计需要9年的铸币过程不到两年就完成了。

但是牛顿面临的最大挑战是伪币制造者,其中野心最大的是 William Chaloner。与其他生活在阴影中的伪币制造者不同,Chaloner 的最大目标是能合法地进入皇家铸币厂,他印制传单,向议会作证,声称皇家铸币厂不仅技术不精,而且内部人员不正,解决办法是请铸币专家――比如他自己――改进铸币工艺。

虽然议会还没傻到引狼入室,但却给牛顿造成很大压力。牛顿从一开始不愿意介入,转为积极投入,使用各种手段追查伪币制造者,Chaloner 也从普通的伪币制造者,变成牛顿眼中最危险的对手。

作者在分析牛顿的动机时,指出宗教信仰在其中起了很大作用:其一是白银印上国王头像即成为货币,是皇权神授的象征,铸造伪币即为亵渎神灵;其二是牛顿曾热衷于炼金术,认为炼金可以用来昭示上帝的“点石成金”的万能,铸造伪币则是用便宜金属冒充白银,在牛顿看来是假冒的炼金术,同样属于亵渎神灵。

这本书中的牛顿,兼有科学家、管理者、侦探和检察官多个身份,可以想像这个故事能拍成一部好看的历史故事连续剧。

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One Comment

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