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古老的泥炭与地球的未来

前些天在苏格兰西北部的乡村,我们第一次亲眼见到了泥炭(peat)。你可能不知道泥炭是什么,但是如果你爱喝一点威士忌,就会知道每种威士忌都有特别的“泥煤味”(peatiness),是鉴别威士忌产地和口味的指标之一,这个泥煤,就是泥炭的另一个名字。

我们是偶尔在乡村道路边停车时看到泥炭的,在一大片长满了帚石楠、野草和苔藓的地上,有一道30多米长、2-3米宽的浅沟,平坦的沟底是黑褐色的泥炭,与周围地面的黄绿紫色形成鲜明对比。在沟边是已经挖出来的泥炭,大小整齐,像一块块砖头一样码成几堆。拿起一块在手里玩一下,感觉松软又很“干净”,没有泥土粘手,也没有异味。

挖泥炭的浅沟,远处是挖出来后堆起来的泥炭
挖出来后堆起来晾干的泥炭块

英国有许多泥炭沼地(moorland),我们停车的就碰巧是这样一个地方。泥炭是沼泽形成过程中的产物,在湿地里生长的苔藓和其他植物,由于环境潮冷和偏酸性,死后无法完全腐败分解,逐年积压,形成泥炭层。当然这是一个非常缓慢的过程,每年泥炭层平均只会加厚一毫米左右,所以现有的泥炭层,有的深达几十米,通常是千百年来不断积淀的结果。

在过去,泥炭一直是苏格兰高地乡村地区的主要燃料,农民每年春天开始挖泥炭,先把地表植物扒开,再使用专门的铲子,把下面的泥炭挖出来,像砖块一样堆放在室外晾干后用来烧火煮食取暖。在威士忌的制作过程中,泥炭作为燃料用来烘烤发芽的大麦,燃烧过程中,烟熏味会慢慢渗入威士忌酒中。苏格兰的威士忌酒厂通常就地取材,在附近挖泥炭,而各地的泥炭因植物和气候的差异有所不同,于是威士忌酒就有了属于产地的特殊泥煤味。

苏格兰高地北部漫无边际的泥炭沼地

泥炭沼地潮湿而贫瘠,不适于农作物生长,甚至被称为“湿沙漠”,在英国的文学作品中如果出现泥炭沼地,通常也是以荒凉之地作为故事背景,比如在《巴斯克维尔的猎犬》(The Hound of the Baskervilles)中,福尔摩斯和华生调查的命案就发生在泥炭沼地深处的迷雾中。

泥炭沼地潮湿而贫瘠,长得最多的就是苔藓和帚石楠(heather)

在现实生活中,泥炭沼地还因为能够提供优质腐殖土而带来经济收益,因为泥炭构造疏松,如同海绵一般,可以吸收保持大量水份,对于盆栽和育种都十分有利。人类一直试图把泥炭沼地改造成耕地,通常是先将沼地的水抽干,然后翻耕种植。在1980年代,因为造林技术的进步和税收优惠,英国许多泥炭沼地被改造为林地。

3000年前形成的泥炭
过去用来挖泥炭块的专门工具

近些年来,气候变迁已成为最受关注的环境问题,人们开始意识到泥炭沼地的重要性。地球的陆地表面只有3%为泥炭沼地所覆盖,却锁住了至少30%的有机碳,因为泥炭中植物腐烂过程非常缓慢,其生长期间固化的碳没有随之释放,使得泥炭成为极好的储碳物质。但是如果泥炭从沼地中被挖出来,储存其中的碳将被大量释放出来,带来灾难性的后果。

目前英国对泥炭沼地的改造已经停止,有些地方开始致力恢复泥炭沼地生态,但是挖掘泥炭并没有完全停止,使用泥炭燃料还是苏格兰高地部分乡村居民的生活方式,燃烧泥炭仍然是威士忌酿造中的重要一步。市场上还能买到含泥炭的腐植土,不过英国已经立法从2024 年起禁止销售。

看着我们手中黑褐色的泥炭,没想到沉寂千年之后,它现在成了对抗全球变暖的“超级英雄”。

《看世界》稿件

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