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科学笔记

英国出版动态(43):弊端重重的制药产业

《深圳特区报·读与思周刊·制药公司的误导与坑害

Bad Pharma最近在BBC电台听到《卫报》专栏作家本•戈尔达克(Ben Goldacre)和英国制药工业协会(ABPI)CEO斯蒂芬•怀特黑德(Stephen Whitehead)的辩论,主题是制药企业在临床测试中是否存在隐瞒不利数据的问题。戈尔达克指出制药企业长期以来一直有选择地发表有利于自己的临床数据,构成了对患者和公众的欺骗。怀特黑德则坚称这已是过去,现在制药企业都会向监管机构提供所有临床测试数据,但直接向社会公开还有待协商。原来戈尔达克正在宣传他的新书《小心坏药厂》(Bad Pharma),这本书出版之后,已经引起了不少反应。

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英国出版动态(39):构建记忆

《英国出版动态:读与思周刊·人类如何构建记忆

你对自己最早的记忆出现在什么时候呢?五岁?三岁?一岁?许多研究证实,两岁半是一个平均点,即一般人只能记得二到五岁之后发生的事,这是为什么呢?是因为婴儿的大脑发育不全,没有记忆能力吗?可是为什么有些人声称可以记得更小的时候躺在摇篮里看到的景象?

人类大脑是如何存贮和调出记忆的,这从来都是一个令人迷惑的课题。近年来对记忆的研究出现了许多新的突破,一方面是因为心理学研究的实验方法越来越精密可靠,另一方面大脑扫描技术的突破,如对脑电波和大脑核磁共振成像技术的采用,让研究者们有了新的测量手段。英国杜伦大学心理学副教授查尔斯•费尼霍(Charles Fernyhough)的新书《光芒碎片》(Pieces of Light)就是致力于向普通读者介绍近年来在记忆研究上的新成果,他所关心的不是对事实数据的记忆,而是人类对自我成长历程的回忆,即所谓的“自传体记忆”(autobiographical memory)。

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英国出版动态(37):乳汁的秘密

《深圳特区报·读与思周刊·自然与非自然: 乳房、母乳及奶粉

现代社会中,女性乳房这一自然的器官担任了多种角色,诸如幻想中心、文化符号、社会禁忌等等,负荷沉重,然而我们对乳房的生理作用、它对女性本身以及对下一代的正面和负面作用、以及环境变迁对它产生的影响却知之甚少。

美国女记者弗洛伦丝•威廉斯(Florence Williams)的新书《乳房的自然与非自然历史》(Breasts: A Natural and Unnatural History)正是试图向公众解开乳房的神秘之处。虽然本书也涉及了乳房在社会文化中的地位,但作者真正关心的,是在当代工业化消费社会中,乳房所作出的贡献和承受的压力。她在书中指出,乳房是进化的产物,与灵长类动物相比,人类的哺乳期很长,于是人类拥有长得多的童年,既有充分的时间让大脑发育,也有更多机会学习知识技能,可以说乳房其实对人类进化有推动作用。

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英国出版动态(36):扭曲的时间

《深圳特区报·读与思周刊·BBC主持人探讨 扭曲的时间

上次谈到的BBC电台4台是一个很奇特的电台,全天播出近20个小时,大部份都是谈话类节目,除了新闻时事,还有文化、历史、艺术、科学方面的专题,还有广播剧和小说连播等节目,但很少播流行音乐,当然也没有广告,电台经费来自英国的电视执照费,很难想像商业电台能如此运作。

这个电台上有相当多的大众科学类节目,其中包括以剖析新闻中的统计数字的《或多或少》(More or Less)、以介绍科技进展为主题的《物质世界》(Material World)、杰出科学家专访节目《科学人生》(Life Scientific)等等。这些节目的主持人一般有着很强的专业背景,但又具备新闻工作者的素质和训练,能把节目做得既全面深入又生动活泼。其中一些主持人还是优秀的作者,《或多或少》节目主持蒂姆•哈福德(Tim Harford)就是一位多产作家,他的《卧底经济学》(The Undercover Economist)曾大为畅销,中文版也已经出版。

今年的爱丁堡国际图书节上,我见到了另一位BBC电台4台的主持,克劳迪娅•哈蒙德(Claudia Hammond),她本人是心理学硕士,主持的节目叫《尽在头脑中》(All In the Mind),介绍心理学研究中的最新成果,以及日常生活中心理疾病的诊断与处理等等。她也是一位作者,是来推广她的新书《扭曲的时间》(Time Warped)的。

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成绩分析的陷阱

《东方早报》文章

叶诗文在女子400米混合泳中夺冠并大幅打破世界纪录之后,提出质疑的人中最有份量、说得也最直白的,是美国游泳教练约翰•莱昂纳德(John Leonard),他是一名资深教练,美国游泳教练协会执行主任。正因为他明确提出怀疑叶诗文的成绩“令人生疑”,这场针对叶诗文的媒体风暴才刮得起来。

莱昂纳德质疑叶诗文的成绩“不正常”,很有可能是服用了兴奋剂,当然他并没有任何证据,他用的是成绩分析的办法。首先他指出叶诗文的最后50米自由泳的成绩超过了美国选手赖安•罗切特(Ryan Lochte)在男子400米个人混合泳夺冠时最后50米的成绩,也就是说叶诗文比男选手游得还快。然后他又指出叶诗文的成绩提高得太快,从2011年的世界锦标赛到2012年的奥运会,成绩提高了超过6秒,他认为没有兴奋剂的帮助这是不可能的。

在莱昂纳德提出质疑的同时,在一个名为“体育中的科学”(The Science of Sport)网站上,一名以运动员在比赛中的速度控制作为博士论文题目的南非作者罗斯•塔克(Ross Tucker)发表了一篇博文,研究叶诗文在400米混合泳中的速度控制。他的结论是叶诗文的最后100米自由泳速度之快,摆臂频率之高,远远超过平均水平,唯一的解释是她在前300米中保留了体力。他认为这种分配体力的方式并不是发挥体力达到极限的最好办法,如果她平均分配体力,虽然自由泳会慢一点,但总成绩还能提高。也就是说叶诗文这个打破世界记录的成绩,还不是她个人的极限,她其实还可能游得更快。

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英国图书出版动态(7):历史与虚构

《深圳特区报·阅读周刊·历史与虚构有界限

英国电视连续剧《唐顿庄园》(Downton Abbey)最近播完了第2季,大结局的收视率超过1千万,占观众总数的38.8%,创造了收视记录。ITV电视台随即宣布将拍摄第3季,时间段确定于第一次世界大战之后的1920-1921年,明年初开拍,9月份播出。在电视剧大受欢迎之时,随同出版的图书《唐顿庄园的世界》(The World of Downton Abbey)再次回升到非小说类精装本排行榜的前10名。过去已经介绍过,这本书由编剧朱利安•费罗斯(Julian Fellows)的侄女杰茜卡•费罗斯(Jessica Fellows)担任作者,图文并茂,制作精致,这种官方伴随读物已经成为娱乐节目产业链的一部份。

英国人对历史兴趣浓厚,丰富的历史故事往往成为小说改编的素材,由于历史叙事小说流行,一些虚构情节有时就成了被大众认可的真实历史,比如英国女作家菲莉帕•格里高利(Philippa Gregory)的《博林家的另一个女孩》(The Other Boleyn Girl)几乎被人看作是都铎王朝正史。最近英国历史学家艾莉逊•维尔(Alison Weir)对这一现象提出批评,认为在历史与虚构还是需要有一条明确的界线。维尔不仅是都铎王朝历史的专家,本人也写历史小说,所以说这番话倒不能说是历史学家对小说家的偏见。她的新书《玛丽•博林》(Mary Boleyn)是为亨利八世的第二个妻子安•博林(Anne Boleyn)的姐姐玛丽写的传记。玛丽曾先后做过法国国王弗朗西斯一世和英国国王亨利八世的情妇,名声狼藉,但是根据维尔的研究,玛丽的所做作为并不能担起“大婊子”的恶名,而且她的婚姻虽然为许多人不屑,其实却颇为幸福。

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英国新书介绍#67 (2011年7月4日) Delusions of Gender

书名 Delusions of Gender: The Real Science Behind Sex Differences
作者 Cordelia Fine
出版社 Icon Books Ltd (平装本2011年2月3日出版)
定价 £8.99
页数 368页
ISBN 978-1848312203

这本《性别的误识》是我在 Catching Fire 之后读到的又一本异常精彩的单一主题的大众科普书籍,其论据充分、逻辑清晰,让人读起来很痛快,同时作者用词浅显、不乏幽默,又让人读起来很轻松。

但是本书的主题是非常严肃的,作者针对近年来流行起来的“男女有别是天生的”、“基因决定”男性擅长数理分析又带一点攻击性、女性则擅长理解他人同时执行多种任务这些观点,根据其论据――有些根本没有证据,一一将其攻破。
作者是澳大利亚的心理学家,同时是一位大众科普作家,她的前作 A Mind of Its Own 即受到许多好评。

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英国新书分类:生命科学

尝试新的介绍方法,以主题分类,每次介绍几本书。

Delusions of Gender: The Real Science Behind Sex Differences
作者 Cordelia Fine
出版社 Icon Books (平装本2011年2月3日出版)
ISBN 978-1848312203
这本书的书名《性别的误识》,全书就是为了反驳大众文化中对于性别的误识,特别针对是目前流行的“男女有别是由大脑结构与发育决定”这一观点。作者重点攻击的是两种论点:其一是男女在数理分析和善解人意上天然有别,其二是这种差别是在胚胎期形成,与性别荷尔蒙有关,可以用“大脑扫描”证明。她分析了大量大众读物以及原始研究,指出许多流行观点并无科研证据,而有些科研成果由于设计缺陷或数据不足,仍有争议,却常被拿来作为“科学依据”。她批评的作者之一就是 Simon Baron-Cohen,指出他的一个著名的“男婴爱看手机、女婴爱看人脸”的实验存在重大设计缺陷。

Zero Degrees of Empathy: A New Theory of Human Cruelty

作者 Simon Baron-Cohen
出版社 Allen Lane (精装本2011年4月7日出版)
ISBN 978-0713997910
作者是剑桥大学教授、自闭症研究专家。这本题为《设身处地能力为零》的书中,他以“设身处地”度(empathy)作为中心,试图以此解释为什么人类可以对他人施暴,他指出其中的关键不是有些人“邪恶”,而且他们缺少“设身处地”的能力。这种“设身处地”的能力,并不仅仅是后天学会的,是在大脑中已有构建,并且还能找到相关基因。当然缺少“设身处地”的能力,并不等于“邪恶”,比如自闭症就是一种表象,缺少这一能力也不是永远只会产生负面影响。

Mathematics of Life: Unlocking the Secrets of Existence

作者 Ian Stewart
出版社 Profile (精装本2011年4月7日出版)
ISBN 978-1846681981
上面两本书都涉及到了心理学和生物学的交叉,另一本新书《生命之数学》谈的是数学和生物学的交叉。本来这是两个反差较大的学科,数学重抽象概括,生物学重具体描述,连从事这两门学科研究的似乎都是两种不同的人。不过近年以来这两门学科开始大规模的合作,生命科学研究中产生的大量数据需要数学模型,数学理论也可以应用到某些生命科学研究,比如神经科学中去。这本书既是对历史回顾,也是对未来的展望。

英国新书介绍 #61 (2010年11月29日) Catching Fire

2010-12-01.Catching Fire, Richard Wrangham

Catching Fire: How Cooking Made Us Human
作者 Richard Wrangham
出版社 Profile Book (平装本2010年5月27日出版)
页数 320 页
定价£8.99
ISBN 978-1846682865

Catching Fire是美国哈佛大学生物人类学教授 Richard Wrangham的新书,书名中的“点火”(catching fire)其实有更广泛的意义,指人类祖先在掌握点火之后开始的“煮食”行为,作者认为选择吃熟食和“煮食”本身同时对类人猿进化成人类过程中的身体结构变化和社会关系发展有着关键的影响。

这个看来非常学术化的题目,作者却写得十分浅白,绝无冗长的句式和艰深的专业词汇,同时又十分严谨,步步推敲,非常具有说服力。

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2010 年度天文摄影奖

2010-09-10.Astronomy Photographer of the Year, Tom Lowe

2010年的年度天文摄影奖(Astronomy Photographer of the Year)是由格林尼治天文台主持,对公众开放,分为“地球与太空”(Earth and Space)、“我们的太阳系”(Our Solar System)、“宇宙深处”(Deep Space)三个类别。获奖作品将在格林尼治天文台展出至明年2月底。

今年的获奖照片是由美国人 Tom Lowe 的《枯杉树》 (Blazing Bristlecone),在摄影师的 Flickr 网页上,你还可以看到这幅照片的另一个版本:前方的枯杉树没有被照亮,呈黑色的剪影。他使用的相机是 Canon 5D Mark II,这里还有一段非常漂亮的缩时摄影视频,其中反复出现这幅获奖照片中的主角:枯杉树和银河。

Timescapes Timelapse: Mountain Light from Tom Lowe @ Timescapes on Vimeo.

你可以在格林尼治天文台网站上看到三个类别的获奖作品和入围作品

 
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